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Pulso Verde

Tiffany Traynum

La raíz de la contaminación del aire en China

Tiffany Traynum

28 de Enero 2013

Enviado por Tiffany Traynum

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Les comparto aquí un blog escrito por mi colega Alvin Lin

Hoy (enero 16), por primera vez en días, se distingue un cielo medio azulado afuera. Como lo comunicaron profusamente los medios tanto internacionales como chinos en los últimos días, una amplia franja al centro y al oriente de la China experimentó varios días de la peor contaminación del aire en años recientes en el país, al cubrir varias provincias y unas 30 ciudades importantes con una capa de smog. En Pekín, el sábado por la noche la estación de control de la embajada de EE. UU. indicó un nivel de 755 en el índice de calidad de aire (en una escala de 500) y agencias de monitoreo chinas advirtieron que los niveles de PM 2.5 alcanzaron los 993 microgramos por metro cúbico (el promedio normal en China en 24 horas en zonas residenciales es de 75 microgramos por metro cúbico, mientras que el promedio bajo la OMS es de sólo 25 microgramos por metro cúbico), toda la ciudad se encontraba envuelta en una bruma densa y sofocante. (PM 2.5 son las partículas más pequeñas con diámetros de menos de 2,5 micrómetros, que son las más perjudiciales porque si se alojan en los pulmones, causan graves problemas de salud).

El centro financiero de Pekín el sábado 12 de enero bajo los peores niveles de contaminación…

alivin lin blog pic1.jpg… y ahora (miércoles 16 de enero) cuando la contaminación severa de los últimos días empezó a mermar. La contaminación ocultaba la World Tower de China, el edificio más alto de Pekín, en la primera foto. 

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El alto nivel de contaminación de los últimos días recibió amplia cobertura por los medios de comunicación en China, quienes expresaron la necesidad de tomar medidas contra la contaminación en el país e instaron al público a permanecer adentro y usar máscaras para protegerse de la contaminación al salir. El martes por la mañana, Li Keqiang, el futuro primer ministro de China, abordó el tema del esmog y recalcó que la contaminación del aire es un problema a largo plazo que requiere una solución a largo plazo y prometió actuar y aumentar la protección del medio ambiente. También manifestó su apoyo por la oportuna y precisa información pública por el gobierno sobre los niveles de PM 2.5, bajo las nuevas normas de calidad de aire que entraron en vigor este 1 de enero en 74 ciudades claves con alta contaminación de aire. (Datos por hora de la calidad del aire en estas ciudades pueden comprobarse a través de la página web del Centro de Monitoreo Ambiental Nacional de China).

En Pekín, el ministerio de protección ambiental tomó medidas de emergencia para abordar la contaminación, tales como la interrupción de actividades al aire libre para estudiantes de primaria y secundaria, la suspensión de obras en 28 lugares en construcción, la reducción de las emisiones en un 30 por ciento en 58 fábricas y el descanso de circulación del 30 por ciento de los vehículos de gobierno.

La causa de la contaminación y cómo abordar el problema a corto y largo plazo

Mientras que la bruma de los últimos días ha sido de una naturaleza mucho más extrema y de una duración más larga que antes, las causas de este episodio particularmente grave pueden atribuirse a las fuentes de emisiones existentes, junto a una “inversión” meteorológica que atrapó la contaminación y permitió que se acumulara en vez de dejarla soplar. (Lee este artículo útil de China Dialogue). Los sospechosos habituales son: la contaminación que produce la combustión de carbón que emite dióxido de azufre y óxido de nitrógeno pero proporciona el 70 por ciento de la energía en China y el 80 por ciento de la electricidad, proceso utilizado principalmente por las centrales eléctricas de carbón, la industria pesada, tales como las fábricas de hierro, acero y cemento y en la calefacción en el invierno, las emisiones de los vehículos, especialmente los pesados como los camiones y el polvo en los sitios de construcción. En otras palabras, los combustibles fósiles, especialmente el carbón y el petróleo. (Puedes ver lo mucho que el norte de China depende del carbón y el petróleo en el mapa de clima y energía en China de NRDC, haz clic en los botones “coal” y “oil” a la izquierda.)

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Mapa con las provincias de las áreas de mayor consumo de carbón en el norte de China en 2010.. Imagen directa del mapa de clima y energía en China.

A corto plazo, las ciudades como Pekín ya comenzaron a desarrollar e implementar medidas para responder a emergencias, como cerrar o reducir actividades en las fábricas y limitar la circulación de vehículos. Además, planean perfeccionar los pronósticos del tiempo adverso que podría resultar en la contaminación severa del aire y tomar medidas para informar al público y permitirles protegerse de la contaminación con tiempo. Las nuevas normas para recaudar información sobre la contaminación que entraran en vigencia sobre una zona más amplia que abarca 74 ciudades a partir de este año e incluye informar sobre los niveles de PM 2.5 instituyen un paso importante en la mejora de la disponibilidad de información sobre la contaminación para que el gobierno, las empresas y el público en general puedan tomar las medidas necesarias para mejorar la calidad del aire y protegerse de la contaminación.

Sin embargo, a largo plazo, los continuos problemas de contaminación de aire regionales en China requieren un enfoque más sistemático y sostenido que incluiría:

  • Fortalecer la supervisión y aplicación de equipo de eliminación de la contaminación, como los depuradores de SO2 y equipos de eliminación de NOx en centrales de carbón y fábricas. (Las normas de emisiones de carbón en las centrales se fortalecieron el año pasado, como escribió en su blog mi colega Barbara Finamore);
  • Ampliar el uso de combustibles bajos en azufre y los sistemas de emisiones para los vehículos, especialmente para vehículos pesados como los camiones y autobuses. Vance Wagner de ICCT escribió sobre la necesidad de adoptar sin demora la norma China IV para combustibles y sistemas de emisiones que contaminen menos y poner en marcha un cronograma que instituya mejores prácticas a nivel global como esta norma;
  • Desplazar una estructura industrial en China alejada de la industria pesada y con inclinación hacia servicios e industrias que contaminen menos, un objetivo que, hasta ahora, ha eludido a los políticos responsables. Por supuesto, será importante desplazar también una mayor eficiencia energética en la industria, la construcción, los electrodomésticos y los vehículos, para que podamos usar menos electricidad y quemar menos carbón y crudo.
  • Mejorar los esfuerzos regionales para abordar la contaminación del aire, especialmente en las zonas de alta contaminación. El Ministerio de protección del medio ambiente lanzó su “XII Plan quinquenal para prevenir y controlar la contaminación del aire en zonas clave” (lee el documento en Chino aquí) en diciembre. El plan establece metas para la reducción de contaminantes importantes para 2015, tales como la reducción de PM 2,5 en la región de Beijing-Tianjin-Hebei, el Yangtze y los deltas del río Perla por un 5 por ciento. El plan también destaca la coordinación regional conjunta y la administración por ciudades y gobiernos provinciales por abordar la contaminación del aire.

Básicamente, China debe reestructurar su suministro de energía y dejar de depender del contaminante carbón por medio de un incremento en el uso del gas natural y de fuentes renovables de energía como como la eólica y la solar. En cuanto a energías renovables, China tiene el objetivo de aumentar el uso de energía no fósiles hasta un 15 por ciento del consumo de energía primaria para el año 2020, el consumo de la energía eólica ha aumentado considerablemente en los últimos años y en los últimos meses ha anunciado nuevas políticas y objetivos para ampliar considerablemente el uso de energía solar fotovoltaica, especialmente la distribución de paneles en los techos.

Establecer una política que limite el consumo y el crecimiento comercial del carbón en las zonas de más alta contaminación de aire apalancaría las políticas existentes, tales como los objetivos de intensidad de energía y carbono de China y los planes por implementar una meta de consumo de energía total. China consumió 3,6 mil millones de toneladas de carbón en 2011, la mitad del consumo de carbón en el mundo y hay propuestas para construir el equivalente a 558 GW en nuevas plantas de energía de carbón según una reciente evaluación del riesgo global de carbón del Instituto de Recursos Mundiales (WRI en inglés) (un 73 por ciento más que la capacidad central térmica de China en 2011). Ese continuo crecimiento en el consumo de carbón es simplemente insostenible, sin importar el número de depuradores que operan en las centrales de energía.

Ponerle un límite al crecimiento de carbón es un paso esencial al abordar los problemas de energía y contaminación en China. El Ministerio de protección del medio ambiente ya participa en la planificación de pilotos para establecer un límite al consumo de carbón en las regiones claves de la ciudad de Beijing-Tianjin-Hebei, el Delta del río Perla, el Delta del río Yangtze y partes de la ciudad de Shandong como parte de su “XII Plan quinquenal para prevenir y controlar la contaminación del aire en zonas clave”. Establecer un límite a las emisiones de carbón en estas zonas aumentará el uso de tecnologías más eficientes que contaminen menos, como las energías renovables y la producción combinada de calor y energía que ofrecen un ejemplo de cómo se puede controlar el uso de carbón en otras regiones.

No podemos abordar las causas de la contaminación severa en China de la noche a la mañana, un problema de largo plazo requiere una solución a largo plazo que pueda efectivamente y permanentemente descontaminar y quitar la bruma ahora y para las generaciones futuras.

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