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Kaid Benfield

Juan y Juanita no pueden caminar a la escuela

Kaid Benfield

13 de Agosto 2013

Enviado por Kaid Benfield

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Escuelas en periferia (via Google Earth)

Nota estacionamiento (via Google Earth)

En la zona en desarrollo al oeste de Washington, DC, en el condado de Loudoun, los padres de familia están molestos por los recortes al servicio de autobús escolar. Según un artículo por Michael Alison Chandler publicado en la edición del 24 de Julio del Washington Post, unos cuatro mil estudiantes que tomaban el autobús de la escuela tendrán que buscar alternativas para el año escolar entrante. Los funcionarios del condado dicen estar forzados a reducir el presupuesto.

Si fuera uno de estos padres del condado de Loudoun, yo también estaría molesto. Desde hace dos décadas el condado empezó a transformarse de una zona de cultivos a una zona urbanizada, y el crecimiento ha aumentado a pasos agigantados. La zona consiste de la mezcla habitual de calles principales anchas, conexiones sin aceras y subdivisiones al azar, llenas de calles sin salida.

La dispersión urbana de las escuelas ha seguido el mismo patrón, procurando grandes instalaciones ubicadas a gran distancia de la mayoría de los estudiantes y sus familias. La imagen del satélite arriba muestra la ubicación de tres escuelas en el condado de Loudoun: todas situadas en lo que antes eran tierras de cultivo fuera de las extensas subdivisiones nuevas. Pero sólo utilizo al condado de Loudoun como ejemplo ya que el caso se repite en toda expansión urbana en EE. UU.

Escuela parece bodega industrial (Illinois) (Google Earth)

Esta clase de crecimiento no nos conviene por muchas razones, pero ya que existe, los buses escolares son esenciales, especialmente para padres que trabajan. (También resulta más ambientalmente conveniente que tener a tantos padres transportando niños a la escuela en vehículos separados.)

Hace unos años, en la década de los 70, la mayoría de los niños caminaban o iban en bicicleta a la escuela. Ahora, debido a la expansión urbana, menos del 15 por ciento lo hacen.

En el artículo de Chandler, una madre expresó como su hija que entrará al noveno grado "tendrá que cruzar 15 carriles de tránsito para lograr acceso a su educación". En Loudoun, se le proporcionará servicio de autobús a niños que viven a más de una milla de distancia de la escuela, pero esta norma ignora los retos de caminar distancias, aun cortas, en extensiones urbanas.

La verdad es que las escuelas de Loudoun se encuentran, en teoría, a poca distancia para algunos estudiantes, pero la proximidad a veces no tiene nada que ver con la viabilidad peatonal.

De acuerdo a los centros de control y prevención de enfermedades (CDC), la obesidad se ha duplicado en los niños y triplicado en adolescentes en los últimos 30 años. En 2010, más de una tercera parte de los niños y adolescentes tenían sobrepeso o eran obesos. Según la CDC, los factores de riesgo para las enfermedades cardiovasculares, diabetes, problemas de huesos y articulaciones, apnea del sueño y problemas sociales y psicológicos tales como la carga de estigmas o un bajo autoestima aumentan en jóvenes obesos.

Mientras que las razones por el dramático aumento de la obesidad infantil seguramente son muchas y tienen su complejidad, una de ellas es la falta de actividad física. Poder caminar a la escuela fácilmente ayudaría al problema.

No tengo solución al problema de los padres y niños de Loudoun, pero si algunas ideas preliminares para los urbanistas y funcionarios:

  1. Incrementar el desarrollo en comunidades existentes donde ya constan con escuelas y hay una infraestructura peatonal.
  2. Reinvertir en instalaciones de escuelas existentes antes de planear nuevas.
  3. Planificar el desarrollo, transporte y escuelas nuevas en conjunto, así las escuelas pueden situarse dentro de un ambiente conveniente para el peatón al centro de la comunidad en desarrollo en vez de al borde de esta. Ya no las hacen como antes. Portsmouth (NH) Middle School. (foto: Melanie Burger, creative commons)
  4. Deshacerse de los requisitos de área para escuelas nuevas y construir escuelas de varios pisos de nuevo para conservar tierra y reducir las distancias entre la entrada a la escuela, los niños y la comunidad.
  5. Construir escuelas usando un tipo de arquitectura evidente y particular en sitios sobresalientes para darles importancia como pilares de la comunidad y centros comunitarios.
  6. Conllevar estudios de viabilidad peatonal en los distritos que rodean las escuelas para identificar posibles mejoras que harían caminar y llegar a la escuela en bicicleta más seguro y llamativo.

Existen muchas más ideas, especialmente el informe de Nathan Norris: report card for smart growth schools o Helping Johnny Walk to School de National Trust y hasta la guía de la EPA, School Siting Guidelines. Pero por ahora, les dejo con estas.  

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